RESIDUOS DE PETRÓLEO PROMETEDORES EN EL TRATAMIENTO DE AGUAS RESIDUALES INDUSTRIALES

15 de noviembre de 2012 at 01:25 Deja un comentario

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Investigadores en los Emiratos Arabes Unidos están trabajando para determinar cómo se podrían utilizar los lodos remanentes cargados con bacterias provenientes de la producción de petróleo para el tratamiento de aguas.

Salman Ashraf, profesor asociado de bioquímica de la Universidad de los Emiratos Arabes Unidos, fue premiado con AED750.000 (USD$204.000) por la Fundación Nacional de Investigaciones para explorar este tema.

Ashraf y su equipo están analizando a las bacterias que viven en los residuos producidos por la refinería Ruwais para determinar cuál bacteria o combinación de ellas podrían trabajar mejor. Y dijo:

En este momento tenemos ocho bacterias que hemos aislado de esa fuente, de los lodos contaminados con petróleo. […] Estamos actualmente experimentando con estas bacterias para ver si pueden degradar diferentes tipos de contaminantes. Estamos en una etapa preliminar pero los resultados parecen ser muy prometedores.

Anteriormente había determinado que la bacteria Brevibacillus sp. podía degradar al Toluidino azul, una tintura textil de uso muy difundido. Estos hallazgos originales fueron publicados en el año 2007.

Glen Brezius, un químico de los Estados Unidos escribiendo online en el año 2010, observó:

La química orgánica creció a partir de las fábricas de tinturas de Europa pero a pesar de todo el progreso que se logró en el campo de los colorantes en los últimos doscientos años, un acuciante problema continúa pendiente: ¿Cómo disponer en forma adecuada las aguas residuales con brillantes colores que salen de los molinos textiles? […] En tiempos no tan lejanos, era aceptable simplemente arrojar las aguas residuales al océano y olvidarse de ellas. No obstante, ese tipo de conducta ya no es más tolerada y las plantas textiles comenzaron  a enfrentar este problema de tipo muy real. Es un hecho que la mayoría de los ciudadanos simplemente no aceptan que sus ríos y lagos se conviertan en psicodélicos paisajes con manchas de colores púrpura, verde y rosa.

Ashraf dijo que planea explorar la utilización de las bacterias en 10 clases diferentes de contaminantes orgánicos.  Estos incluyen al trifenilo y a los colorantes azoicos. Esta última tintura está entre los pigmentos más comúnmente utilizados en la industrial textil.

Los colorantes textiles son una de las fuentes principales de contaminación de las aguas en el mundo en desarrollo, afirma Ashraf. Aproximadamente un millón de toneladas de tinturas orgánicas se producen anualmente. De esta cantidad, explica Ashraf, como mucho el 20% se pierde en efluentes creados en la fabricación de tinturas y en los procesos de aplicación. Si se liberan al ambiente, estos efluentes industriales constituyen un peligro para la salud pública ya que pueden ocasionar problemas graves a las personas tales como enfermedades de la piel y cáncer.

Tal como Ashraf lo explicó a The National, el uso de contaminantes coloreados puede también ayudarlos a evaluar más fácilmente el proceso que están desarrollando:

Estamos utilizando contaminantes textiles como modelos debido a que al ser de colores, es fácil ver si el color disminuye, es decir, si está funcionando. […] La idea fue utilizar este paso experimental y aplicarlo en la vida real con contaminantes del petróleo. La prueba real de su efectividad se hará en los propios cuerpos de agua, tales como el arroyo Dubai, en donde el agua está muy contaminada.

Ashraf dice que las bacterias podrían ser también capaces de degradar otro tipo de contaminantes, incluyendo residuos de combustibles que son químicamente similares y que podrían descargarse de las refinerías o de camiones cisterna al mar.

Todavía deben escalar el proceso para que el enfoque sea el adecuado para su utilización en una planta piloto.

Parte de este trabajo fue presentado en forma reciente durante el UAE-Swiss Research Day (el vínculo es un PDF) que se desarrolló en Dubai.

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