Hielo de agua descubierto en Mercurio

2 de diciembre de 2012 at 20:25 Deja un comentario

Es momento de agregar a Mercurio a la lista de mundos donde puedes patinar sobre hielo. Confirmando décadas de sospechas, una nave de la NASA ha detectado grandes depósitos de hielo de agua en el planeta más próximo al Sol.

Cráteres polares de Mercurio que se encuentran permanentemente subiertos por las sombras. Crédito: NASA/Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins/Institución Carnegie de Washington/Centro Nacional de Astronomía e Ionósfera, Observatorio de Arecibo.

Las temperaturas en Mercurio pueden alcanzar los 427 grados Celsius, pero alrededor del polo norte, en regiones protegidas permanentemente del calor del Sol, la sonda Messenger de la NASA descubrió una mezcla de agua congelada y posibles materiales orgánicos.

Las evidencias de grandes cantidades de hielo son visibles desde una latitud de 85 grados norte hasta el polo, con depósitos más pequeños esparcidos tan lejos como en los 65 grados norte.

El hallazgo es tan atractivo que la NASA dirigirá las observaciones de Messenger hacia esa región en los próximos meses –cuando el ángulo del Sol lo permita- para obtener una mejor visión, dijo Gregory Neumann, científico de uno de los instrumentos de Messenger del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Maryland.

“Hay una campaña en curso, cuando la nave lo permita, para observar más hacia el norte”, dijo Neumann, el autor principal de uno de los tres estudios de Mercurio publicados en línea en la edición del 29 de noviembre de la revistaScience.

Los investigadores creen que el polo sur también tiene hielo, pero la órbita de Messenger aún no les ha permitido obtener mediciones exhaustivas de dicha región.

Messenger se acercará más al planeta en 2014 y 2015 cuando agote su combustible y sea perturbada por la gravedad del Sol y Mercurio. Esto permitirá a los científicos observar más de cerca el hielo de agua y averiguar cuánto hay.

Similitudes con la Luna

Las especulaciones sobre la existencia de hielo de agua en Mercurio datan de hace más de 20 años.

En 1991, los astrónomos enviaron señales de radio desde la Tierra a Mercurio y recibieron resultados que mostraban que podría haber hielo en ambos polos. Esta idea fue reforzada por mediciones realizadas en 1999 usando el haz de microondas del Observatorio de Arecibo en Puerto Rico. Las imágenes de radar recibidas por el Very Large Array (VLA) de Nuevo México mostraban áreas blancas que los investigadores sospecharon que era hielo de agua.

Una visión más cercana, no obstante, necesitaba de una nave espacial. Messenger entró en órbita alrededor de Mercurio en marzo de 2011, después de unos pocos sobrevuelos. Casi inmediatamente, la NASA usó un altímetro láser para investigar los polos. El láser es débil –con una potencia similar a la de una linterna-, pero lo suficientemente potente para distinguir regiones de hielo brillante del regolito circundante, más oscuro, de Mercurio.

Neumann dijo que el resultado era “curioso”: Había unos pocos puntos brillantes dentro de los cráteres.

John Cavanaugh, miembro del equipo, estaba bastante seguro de lo que estaban encontrado, recordó Neumann. Cavanaugh había formado parte del equipo del Orbitador de Reconocimiento Lunar (Lunar Reconnaissance Orbiter, LRO) de la NASA, y había visto un patrón extraño similar en la Luna cuando LRO encontró hielo en los polos lunares en 2009.

El calentamiento de Mercurio mezclaría casi todo su hielo con el regolito circundante, así como también con posible material orgánico depositado en el planeta por cometas y asteroides ricos en hielo.

“Así que lo que están viendo es el hecho de que el hielo de agua no puede sobrevivir indefinidamente en estas ubicaciones, dado que aparentemente la temperatura aumenta”, dijo Neumann.

La gran sorpresa: Compuestos orgánicos

El equipo esperaba encontrar hielo de agua en Mercurio. De hecho, Messenger ya había establecido este año un vínculo entre las regiones permanentemente sombreadas en el planeta y los puntos “brillantes de radar” vistos desde la Tierra.

Todos lo que tenían que hacer los investigadores era apuntar sus instrumentos al punto correcto, buscar regiones brillantes y luego medir su temperatura y composición.

El espectrómetro de neutrones de Messenger detectó hidrógeno, que es el mayor componente del agua. Pero el perfil de temperaturas demostró inesperadamente que los materiales oscuros volátiles –consistentes con las condiciones en que “sobreviven” los compuestos orgánicos- se están mezclando con el hielo.

“Fue muy emocionante. Estás buscando material brillante, y encuentras material oscuro; ¡vaya! Es algo nuevo”, dijo Neumann.

Los materiales orgánicos son los ingredientes de la vida, aunque no necesariamente conducen a la vida misma. Aunque algunos científicos creen que los cometas portadores de material orgánico permitieron el surgimiento de la vida en la Tierra, la presencia de moléculas orgánicas también se sospecha en mundos lejanos y sin aire como Plutón. Los científicos dicen que los cometas que transportan pedacitos orgánicos impactaron frecuentemente en otros planetas durante la historia del Sistema Solar.

Los investigadores trabajan ahora para determinar si, de hecho, detectaron compuestos orgánicos en Mercurio. Hasta ahora, sospechan que el hielo de agua de Mercurio está cubierto por una capa de 10 centímetros de “material térmicamente aislante”, según el estudio de Neumann.

Serán necesarios más estudios para determinar exactamente qué es este material, pero Neumann dijo que las primeras curvas de temperatura podrían mostrar materiales orgánicos tales como aminoácidos.

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